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Ciencias y Nuevas Tecnologías

Una nave de la NASA se acerca tanto a nuestra estrella que encuentra la fuente del enigmático viento solar

La Solar Parker Probe se ha aproximado a 20 millones de kilómetros, lo suficiente para que cualquier otra sonda hubiese quedado totalmente calcinada.

Aunque sea nuestra estrella más cotidiana, el Sol aún guarda muchos secretos. Por ejemplo, no se sabe a ciencia cierta por qué la atmósfera del Sol (llamada corona) está mucho más caliente que su superficie; o cómo funcionan sus misteriosos ciclos de 11 años. Tampoco se sabe el mecanismo que impulsa el viento solar, del que existen dos tipos: uno ‘lento’, que solo viaja a 400 kilómetros por segundo; y otro mucho más rápido, que dobla esa velocidad. Hasta ahora, todas las teorías podían predecir velocidades de 200 o 300 k/s, pero nunca tan altas velocidades. Un nuevo estudio con datos recabados por la sonda Solar Parker Probe, de la NASA, ha encontrado la fuente de este esquivo fenómeno. Los resultados acaban de publicarse en la revista ‘Nature’.

La nave espacial es la más rápida construida por la humanidad y la que más se acercará al Sol. Es por ella que ha sido construida para resistir las altas temperaturas de sus alrededores. Aunque aún no ha realizado su mayor aproximación (esto ocurrirá en 2025), y, sin embargo, ya ha volado lo suficientemente cerca como para detectar la fina estructura del viento solar cerca de donde se genera en la superficie de nuestra estrella, revelando detalles que se pierden cuando el viento sale de la corona en una explosión uniforme de partículas cargadas. Según los autores del estudio, «es como observar los chorros que emanan de la alcachofa de la ducha mientras el agua te golpea en la cara».

Un equipo dirigido por Stuart D. Bale, profesor de física en la Universidad de California, Berkeley, y James Drake de la Universidad de Maryland-College Park, informa que la Parker Solar Probe ha detectado corrientes de partículas de alta energía que coinciden con la supergranulación que fluye dentro de los agujeros coronales, lo que sugiere que estas son las regiones donde se origina el llamado viento solar «rápido» (el que viaja a 800 kilómetros/segundos).

Cambiantes agujeros coronales

Los agujeros coronales son áreas donde las líneas del campo magnético del Sol emergen de la superficie sin retroceder hacia adentro, formando así líneas de campo abiertas que se expanden hacia afuera. Estos agujeros suelen estar en los polos durante los períodos de calma de nuestra estrella, por lo que el viento solar rápido que generan no golpea la Tierra. Pero cuando el Sol se vuelve activo cada 11 años (el próximo pico de actividad tendrá lugar entre finales del año que viene y principios de 2025) a medida que cambia su campo magnético, estos agujeros aparecen por toda la superficie, generando ráfagas de viento solar dirigidas directamente hacia nosotros.

Comprender cómo y dónde se origina el viento solar ayudará a predecir las tormentas solares que, si bien normalmente solo son las causantes de las hermosas auroras boreales, en sus expresiones más violentas pueden afectar a las comunicaciones, los satélites e incluso las redes eléctricas en la Tierra. pueden causar estragos en los satélites y la red eléctrica.

«Los vientos transportan mucha información del Sol a la Tierra, por lo que comprender el mecanismo detrás del viento del sol es importante por razones prácticas en la Tierra», afirma Drake. «Eso afectará nuestra capacidad para comprender cómo el sol libera energía y genera tormentas geomagnéticas, que son una amenaza para nuestras redes de comunicación».

Como una alcachofa de ducha atascada

Según el análisis del equipo, los agujeros coronales son como cabezales de ducha, con chorros espaciados de manera aproximadamente uniforme que emergen de puntos brillantes donde las líneas de campo magnético entran y salen de la superficie del Sol. Los científicos argumentan que cuando los campos magnéticos dirigidos de manera opuesta se cruzan en estos embudos, que pueden tener unos 30.000 kilómetros de ancho, los campos a menudo se rompen y se vuelven a conectar, arrojando partículas cargadas al espacio.

«La fotosfera está cubierta por células de convección, como en una olla de agua hirviendo, y el flujo de convección a mayor escala se llama supergranulación», explica Bale. «Donde estas células de supergranulación se encuentran y descienden, arrastran el campo magnético en su camino hacia este ‘embudo’ descendente. El campo magnético se intensifica mucho allí porque simplemente está atascado. Es una especie de bola de campo magnético que baja a un desagüe. Y la separación espacial de esos pequeños desagües, esos embudos, es lo que estamos viendo ahora con los datos de la sonda solar».

Con base en la presencia de algunas partículas de energía extremadamente alta que la nave de la NASA ha detectado, los investigadores concluyen que el viento solo podría generarse mediante este proceso, que se denomina reconexión magnética. La Parker Solar Probe se lanzó en 2018 principalmente para resolver dos explicaciones contradictorias sobre el origen de las partículas de alta energía que componen el viento solar: reconexión magnética o aceleración por plasma u ondas de Alfvén.

«La gran conclusión es que es la reconexión magnética dentro de estas estructuras de embudo lo que proporciona la fuente de energía del rápido viento solar», afirma Bale. «No solo proviene de todas partes en un orificio coronal, está subestructurado dentro de los orificios coronales de estas células de supergranulación. Proviene de estos pequeños paquetes de energía magnética que están asociados con los flujos de convección. Creemos que nuestros resultados son una fuerte evidencia que es la reconexión la que está haciendo eso».

Para llegar a estas conclusiones, la sonda ha tenido que acercarse a cerca de 20 millones de kilómetros. «Una vez que estás por debajo de esa altitud, hay mucha menos evolución del viento solar y está más estructurado: ves más huellas de lo que estaba en el Sol», afirma Bale, cuyo equipo rastreó estos chorros hasta las células de supergranulación en la fotosfera, donde los campos magnéticos se agrupan y se canalizan hacia el Sol.

Sin embargo, la sonda no podrá acercarse a nuestra estrella más de unos 6 millones de kilómetros sin freír sus instrumentos. Bale espera solidificar las conclusiones del equipo con datos de esa altitud, aunque el Sol ahora está entrando en el máximo solar, cuando la actividad se vuelve mucho más caótica y puede oscurecer los procesos que los científicos están tratando de ver.

«Hubo cierta consternación al comienzo de la misión de la sonda solar de que íbamos a lanzar esto justo en la parte más tranquila y aburrida del ciclo solar», afirma Bale. «Pero creo que sin eso, nunca hubiéramos entendido esto. Hubiera sido demasiado complicado. Creo que tenemos suerte de haberlo lanzado en el mínimo solar».

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Hallan un ejemplar de tiburón de Groenlandia de 500 años, el animal vivo más viejo del mundo

Hasta hace poco, se podría pensar que son las tortugas el animal que más vive del mundo. Es un viejo mito que toda persona oye desde que nace. De hecho, en alguna ocasión se ha visto como algunas de ellas llegan a cumplir hasta los 190 años. Sin embargo, este no es el animal más viejo del mundo.

Devanshi Kasana y algunos colegas de la Universidad de Florida, se encontraban en el mar Caribe, frente a las costas de Belice, cuando vieron algo que no se esperaban. «De repente vimos a una criatura muy lenta y perezosa bajo la superficie del agua», explicó la bióloga y candidata al doctorado en el laboratorio de Ecología y Conservación de Depredadores de la Universidad de Florida. Añade que «parecía algo propio de la prehistoria». Y efectivamente se trataba de un ejemplar que sorprendió a todos: un tiburón de Groenlandia que se calcula que nació en 1505, según ha explicado la bióloga al National Geographic.

Esta especie de tiburón es una de las más grandes del mundo, rondando entre los seis y los siete metros de longitud. En general, se tratan de los animales más longevos del mundo ya que, según un estudio de Julius Nielsen, biólogo de la Universidad de Copenhague, pueden llegar a superar los 400 años de edad. Como es el caso del ejemplar localizado por estos biólogos. Alegan que se sorprendieron cuando lo vieron mientras marcaban y capturaban a tiburones tigre, ya que sospechaban que esta especie de tiburón solo nada en mares del Ártico ya que necesitan temperaturas de -7 grados.

Según han indicado los propios biólogos, no tomaron ADN para no perturbar su ritmo biológico ni causarle estrés, así que después de un breve escaneo físico, lo devolvieron al océano. Por este escaneo se ha permitido saber la edad aproximada y sería de unos casi 520 años.

Cómo es este animal

El National Geographic ha explicado algunas de las características de este viejo animal. Su aspecto es pesado debido a su gran longitud y sus toneladas de peso. Son casi ciegos por lo que se guían esencialmente por el campo magnético de la Tierra para nadar por las profundidades de, normalmente, los mares helados. No se acerca a la superficie porque prefiere la oscuridad y los entornos silenciosos.

A pesar de lo que muchos pueden llegar a pensar debido a su aspecto terrorífico, son animales tímidos y esquivas. Por eso se tiene tan poca información de él.

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La Tierra activa el modo ‘fast and furious’ y alcanza su velocidad máxima: a qué se debe y cómo nos afecta

La Tierra pisó el acelerador. Este miércoles 3 de enero, nuestro planeta metió el turbo y viajó a una velocidad mucho mayor de lo que lo suele hacer: a 110.700 kilómetros por hora, 3.420 kilómetros por hora más rápido de lo habitual (107.280 kilómetros por hora).

A 30,75 kilómetros por segundo, según informó el Observatorio Astronómico Nacional (OAN). La velocidad orbital máxima que es capaz de alcanzar la Tierra. Pero tampoco hay que echarse las manos a la cabeza, ya que este no es un fenómeno extraordinario. Ahora bien, ¿qué es lo que hace que hayamos alcanzado esta estratosférica velocidad?

Para responder a esta pregunta tenemos que fijarnos en la forma que describe la órbita terrestre: es ovalada. Al no trazar un círculo perfecto, uno de los lados de esa órbita está más cerca del Sol (lo que se conoce como perihelio) que el otro, el más alejado de nuestra estrella (llamado afelio). Y ahí está el quid de la cuestión: que la órbita sea elíptica es la responsable de que la velocidad a la que la Tierra viaje alrededor del Sol no sea constante.

¿Por qué se produce este fenómeno?

La Tierra gira alrededor del Sol trazando una órbita elíptica de 930 millones de kilómetros y a una velocidad media de 107.280 kilómetros por hora. Un viaje que tarda en recorrer 365 días y casi 6 horas (de ahí que cada cuatro años haya un año bisiesto, para corregir ese cuarto de día extra, tal y como sucede, precisamente, este 2024).

Este pasado miércoles, nuestro planeta alcanzó ese punto conocido como perihelio, su máximo acercamiento con el Sol. En ese momento, la Tierra se situó a poco más de 147 millones de kilómetros del astro solar, unos 5 millones de kilómetros menos que cuando está en el afelio, el momento de mayor distancia y que, tal y como informa el OAN, sucederá el próximo 5 de julio de 2024.

De acuerdo con la segunda ley de Kepler, la velocidad de traslación terrestre no es constante, sino que varía, alcanzando su valor máximo en el perihelio. Ahí es cuando la Tierra ‘mete ese turbo’ al que nos referíamos al principio del artículo hasta alcanzar los 110.700 kilómetros por hora. Por contra, en el afelio pisa el freno y reduce su velocidad a ‘solamente’ 103.536 kilómetros por hora. 7.000 kilómetros por hora de diferencia, que se dice rápido.

La distancia media del Sol con respecto a la Tierra es en promedio de 150 millones de kilómetros. En el afelio alcanza los 152,09 millones de kilómetros, mientras que en el perihelio baja a los 147,10 millones de kilómetros de distancia.

¿Qué dice la segunda ley de Kepler?

La segunda ley de Kepler, conocida como ley de las áreas, es la que proporciona información sobre la velocidad a la que se desplaza un planeta alrededor de su estrella mientras traza una órbita elíptica.

Lo que promulga esta ley es que el radio vector (la recta) que une el Sol con cada planeta barre (recorre) áreas iguales en tiempos iguales.

Así, para que esto se cumpla, la velocidad del planeta debe ir en aumento a medida que se aproxime al Sol. O dicho de otra manera: cuando los planetas están cerca del Sol en su órbita, se mueven más rápidamente que cuando están más lejos. Justo lo que ocurre en el caso terrestre al acercarse al perihelio.

Esto, además, demuestra la presencia de una fuerza de atracción que permite al Sol atraer los planetas, tal y como postuló Newton años más tarde de que Kepler anunciase sus leyes: a medida que la Tierra se acerca al Sol, la fuerza gravitacional aumenta y empuja a nuestro planeta más rápido a lo largo de su órbita.

¿Cómo nos afecta el cambio de velocidad de la Tierra?

Esta aceleración terrestre causada por la atracción gravitacional del Sol no será perceptible por los humanos en la Tierra. Unos efectos mínimos que ni siquiera se dejan notar en las principales variables meteorológicas, ya que estas (las estaciones del año) no dependen de la proximidad al Sol, sino de la inclinación del eje de rotación terrestre (23,5º en relación a la órbita que describe).

No obstante, aunque a nosotros no nos afecte, sí que se dan unos sutiles fenómenos en la Tierra. La interacción gravitacional, por ejemplo, al estar en su momento álgido, afecta ligeramente a las mareas. También se da un leve incremento de la radiación solar (la Tierra recibe un 6,8% más de radiación solar en el perihelio que en el afelio).

Pero más allá de esto, y como pudimos comprobar en primera persona este miércoles, la velocidad de la Tierra, nuestro ‘vehículo espacial’, no supone ningún cambio en nuestro día a día.

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Ciencias y Nuevas Tecnologías

Las noticias más esperanzadoras del mundo animal en 2023

Destacamos algunas de las noticias del mundo animal enfocadas en los éxitos de conservación de la biodiversidad: desde los sorprendentes nacimientos de crías con particularidades únicas, hasta la reaparición de especies que se creían extintas.

Durante los últimos años las noticias animales se han caracterizado generalmente por la pérdida de la biodiversidad y la degradación de los hábitats naturales de distintas especies.

Sin embargo, este 2023 ha traído algunas buenas noticias relacionadas con el mundo animal de las que vale la pena volver a hacer eco para seguir inspirando a la humanidad a proteger los ecosistemas.

Estas son 8 noticias que este año han aportado esperanza al panorama de la conservación animal:

LAS TORTUGAS DEL MAR DEL CORAL RESISTEN LAS ALTAS TEMPERATURAS
Tortuga carey en aguas del mar del Coral

Una tortuga carey (Eretmochelys imbricata), en aguas del mar del Coral.  El sexo de las crías de esta especie en peligro crítico de extinción se determina dependiendo de la temperatura del agua, lo que hace que haya muchas más hembras que machos.

El sexo de muchas especies de tortugas marinas se determina según la temperatura ambiental a la que se incuban los huevos. Así, en ambientes con una temperatura por debajo de los 27, 7ºC nacerá una cantidad predominante de machos, mientras que si la incubación se da por encima de los 31ºC nacerán más hembras.

Este año, un nuevo estudio llevado a cabo en lugares de anidada de tortuga verde y tortuga carey en Papúa y Nueva Guinea ha revelado que a pesar del aumento de temperatura de la arena, la proporción de tortugas hembras de este archipiélago alcanza el 46,2% de todas las eclosiones.

Este dato contrasta con estudios anteriores que indicaban que las altas temperaturas habían provocado que prácticamente no naciese ninguna tortuga hembra.

LIBERAN RINOCERONTES BLANCOS COMO PARTE DE UN PROYECTO DE REPOBLACIÓN
Rinoceronte blanco - Ceratotherium simum

Una ONG sudafricana anunció que recuperará más de 2.000 rinocerontes blancos adquiridos en subasta para reubicarlos en áreas protegidas y bien administradas durante los próximos 10 años. Esta cantidad representa hasta el 15% de la población salvaje restante del mundo, según un comunicado de la organización African Parks.

La especie se encuentra en una difícil situación, y anteriormente ya había sido catalogada como ‘casi amenazada’ por la UICN. Este tipo de proyectos de conservación han salvado al rinoceronte blanco de una extinción inminente.

APARECEN EXTRAORDINARIAS JIRAFAS SIN MANCHAS
jirafa sin manchas

Esta jirafa sin manchas es la única con estas características en Namibia.

Si cerramos los ojos e imaginamos una jirafa, de seguro tendrá un largo cuello y sus características manchas de color tostado. No obstante, la naturaleza es especialista en asombrarnos ocasionalmente creando animales de peculiares características, visiblemente distintos al resto de su especie.

Este año nos hemos encontrado con el nacimiento de no solo una, sino dos jirafas sin manchas: una en un zoo de Tennessee y la otra en estado salvaje.

Sólo se ha registrado la existencia de 3 jirafas con esta particularidad en la historia, y las dos últimas han nacido en ubicaciones muy distintas, sin relación alguna entre ellas, con tan solo unas semanas de diferencia. Sin duda, se trata de una coincidencia excepcional.

ENTRA EN VIGOR LA NUEVA LEY DE BIENESTAR ANIMAL

El 29 de septiembre de 2023 entró en vigor la nueva Ley de Bienestar Animal española, aprobada por el Senado el pasado 8 de marzo.

En ella se define una nueva lista de animales que será legal tener como mascota, así como las condiciones esenciales para poder mantenerlas según sus necesidades, y regula el trato con animales urbanos, aquellos abandonados o que viven en estado silvestre, como ocurre frecuentemente con las colonias de gatos.

También se definen las consecuencias del incumplimiento de esta ley, pudiendo recibir desde avisos o multas hasta penas de cárcel según la gravedad de la infracción cometida, determinada en base del sufrimiento del animal involucrado y la omisión de obligaciones legales.

NACE UN PANDA ROJO, DANDO ESPERANZA A ESTA ESPECIE AMENAZADA
Panda rojo: un curioso pequeño mamífero en peligro de extinción

El panda rojo parece un animal sacado de un laboratorio: tiene cara de mapache, apariencia de gato y una dieta prácticamente idéntica a la del panda gigante. Pero no tiene nada que ver ni con unos ni con otros. He aquí algunas curiosidades sobre estos animales.

Un parque turístico de Inglaterra ha dado la bienvenida a su primera cría de panda rojo, un pequeño mamífero que se encuentra en peligro de extinción, tras poner en marcha un programa de apareamiento.

Su curioso aspecto lo hace digno de observar: tiene cara de mapache, apariencia de gato y una dieta prácticamente idéntica a la del panda gigante, aunque no tiene relación genética con ninguno de estos animales.

REDESCUBREN UN TIPO DE LAGARTO DESAPARECIDO HACE MÁS DE 100 AÑOS

El lagarto armadillo angoleño (Cordylus angolensis) fue descrito en 1895 y desde entonces permanecía desaparecido. Hace unos meses, un equipo internacional de investigadores lo ha encontrado en una de las naciones menos exploradas de la era postcolonial.

Saber si algunas especies descubiertas anteriormente en Angola se han extinguido era una tarea difícil debido a la situación política y social del país, pero actualmente la exploración del territorio y su biodiversidad está aumentando.

El avistamiento de un espécimen de lagarto armadillo angoleño no solo confirma su existencia, sino también la posibilidad de que la especie se encuentre amenazada.

UNA ZONA DESMILITARIZADA SE CONVIERTE EN REFUGIO DE LA VIDA SALVAJE

Una franja despoblada de 1.500 kilómetros cuadrados que marca el límite territorial entre Corea del Norte y Corea del Sur ha permanecido intacta durante décadas, convirtiéndose en un enclave de gran diversidad ecológica.

El proyecto Google Arts & Culture y varias instituciones con sede en Corea del Sur han publicado imágenes de las especies que se hallan en este territorio, algunas de ellas en peligro de extinción: grullas, ciervos almizcleros, osos, cabras montesas, nutrias y un oso negro asiático, entre otros. Un total de 6.168 especies de vida silvestre de plantas y animales.

SALVAMOS 5 ANIMALES DE LA EXTINCIÓN
Bisonte Europeo en el bosque de Bialowieza - Bison bonasus

Algunos esfuerzos de conservación han dado frutos, otorgando una nueva oportunidad a estas 5 especies emblemáticas:

  • Búfalo americano. Debido al elevado valor de sus pieles, se produjo una auténtica matanza de la especie, situándola al borde de la extinción. El zoo del Bronx mantuvo una pequeña manada de supervivientes, que tuvieron una segunda oportunidad en algunas reservas naturales de Estados Unidos. Se calcula que en la actualidad unos 30.000 búfalos viven en libertad en el continente americano.
  • Bisonte europeo. Durante la prehistoria comenzó un proceso de caza de esta especie que hizo que fueran desapareciendo, aunque su situación se volvió crítica cuando en 1927 los cazadores furtivos abatieron al último ejemplar salvaje. Se puso en marcha un exitoso programa de cría y conservación en el bosque polaco con 54 ejemplares mantenidos en una reserva, que décadas más tarde se empezaron a reintroducir en diversas zonas de Europa.
  • Lince ibérico. Una de las joyas de la fauna española rozó la extinción en los años 90. Desde entonces, sus menos de 100 individuos se establecieron en centros de cría en cautividad, se crearon corredores ecológicos para fomentar su dispersión, y se implementaron rigurosas medidas para combatir la caza furtiva y concienciar sobre la necesidad de protección de la especie y su hábitat.
  • Ballena azul. El animal más grande de la Tierra se vio amenazado con el apogeo de la industria ballenera a mediados del siglo XX. Decenas de miles de ejemplares fueron cazados, principalmente por su grasa y aceite. En 1966 la Comisión Ballenera Internacional les otorgó protección legal, permitiendo una lenta recuperación de su población. En la actualidad los esfuerzos de conservación se centran en establecer áreas marinas protegidas e implementar medidas de control de la caza ilegal.
  • Oso panda gigante. Las dificultades reproductivas a las que se enfrentan estos animales, junto con la desaparición de su principal fuente de alimento y la caza furtiva, suponen un gran obstáculo para su supervivencia en estado salvaje. A partir de 1980 se establecieron varias reservas en China para proteger su hábitat e implementar programas de reproducción en cautividad.

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